Dins del viatge de malson de la princesa del diamant

La terrible història dels turistes, la tripulació i el capità atrapats en un creuer que es convertiria en un microcosmos de la confusió i el pànic que envolta el món.

1. Creuer

No en tenien ni idea sobre el perill. No quan s’amuntegaven al voltant de la famosa cascada de xampany. Centenars de passatgers encantats de creuers veien com les bombolles daurades, abocades damunt una piràmide de 300 ulleres, omplien els vasos de sota. Després es van desgastar les begudes. Cos a cos a cos. Els hostes van fer xup-xup i van fer fotos per fer que la nit fos transcendent. Era la seva quarta nit a bord del Diamond Princess —Una ciutat flotant d’un vaixell que s’havia desplaçat cap al sud des de Yokohama, Japó— i tots ignoraven fins a quin punt el seu viatge els transformaria, i fins i tot el món.

Els Quatre Amics, com s’anomenaven una parella de parelles nord-americanes, van saltar-se la cascada de xampany, que passa gairebé a totes les excursions de Princess Cruises. Els companys de viatge de 60 anys l’havien vist abans en els seus creuers anuals junts. Estaven contents de presentar-se a primera hora del vespre, agraïts per aquest descans de dues setmanes de la seva ocupada vida. Carl i Jeri Goldman dirigeixen una emissora de ràdio mare que transmet notícies locals i esports d’institut a un suburbi de Los Angeles. Mark i Jerri Jorgensen supervisen un centre de rehabilitació especialitzat en addicció a la pornografia a les roques vermelles de St. George, Utah. Aquest any, especialment, necessitaven la treva del creuer. Recentment, el pare de Jeri Goldman havia mort; Carl havia lluitat amb la seva salut. Cap d’ells no havia estat molt atent a les notícies quan van volar al Japó per embarcar-se al vaixell. Quan van aterrar a Tòquio, Carl va notar un nombre anormal de persones que portaven màscares, però no hi pensava gaire.



De fet, durant els primers quatre dies, no semblava haver-hi res de dolent ja que el transatlàntic de 18 pisos accionava el sud pel mar de la Xina Oriental. De la mateixa manera, els 2.666 hostes del vaixell es van luxar en una dotzena de restaurants, una multitud de bars i discoteques, quatre piscines, un spa, un casino i molt més. Tot el temps, un exèrcit de més de mil membres de la tripulació es va disposar a satisfer tots els seus capricis.



Al cap de cinc dies del viatge, el vaixell va atracar a Hong Kong i, quan desembarcaven els Quatre Amics, els agents sanitaris van escanejar el front per trobar febre amb pistoles termòmetres. Pel que sembla, un misteriós virus escorcollava la Xina continental. Al principi, la República Popular havia intentat tapar la malaltia semblant a la grip, però les coses s’havien posat tan malament que a la ciutat industrial de Wuhan, a prop de 600 milles al nord, uns 11 milions de persones estaven en quarantena i els hospitals locals estaven ple de víctimes. A Hong Kong, fins ara, la resposta va ser modesta. S’estava examinant els estrangers als ports, es van suspendre les escoles i s’havien cancel·lat diversos esdeveniments de Cap d’Any lunar. Però mentre els Quatre Amics van recórrer la ciutat i van veure com un espectacle de llum enlluernava l’horitzó de la ciutat, les multituds no es van reduir notablement. Al cap i a la fi, no es podia aturar la vida.



Durant una setmana més, el Diamond Princess travessat. Els Amigos van fer una memorable excursió en caiac a Vietnam, entre els monòlits càrstics de la badia de Ha Long. A Taiwan els agradava menjar al carrer. Però mentre hi era, els titulars de pànic i més pistoles de temperatura feien que el virus fos impossible d’ignorar. Tot i així, es van considerar segurs, sense saber que un passatger de 80 anys —un home que havia tossit el primer terç del creuer abans de desembarcar a Hong Kong— havia estat ingressat en un hospital, on es va descobrir que estava infectat amb COVID-19.

Quan el vaixell estava a dos dies de tornar a casa a Yokohama, un correu electrònic erròniament escrit per un agent portuari de Hong Kong va arribar a les caixes d’entrada del personal de les línies de creuers, alertant-los del perill que s’havia trobat: informaria amablement les parts relacionades amb el vaixell i fes la desinfecció necessària quan sigui necessari. Moltes gràcies!